なぜ皆、火星に行くことにこだわるのか?探査に適した他の世界をご紹介します。

なぜ皆、火星に行くことにこだわるのか?探査に適した他の世界をご紹介します。 SV7xHjTwm 1 1

先月、中国は火星への探査機「Zhurong」の着陸・展開に成功し、赤い惑星の表面に車輪を置いた2番目の国となった。

昨年、アメリカ、アラブ首長国連邦、中国の3カ国は、火星へのミッションを開始しました。これは、2つの惑星が非常に近いため、比較的短い旅程で行けることを利用したものです。

なぜ惑星科学者は火星にこだわるのか?太陽系には少なくとも7つの惑星があり、200以上の月や無数の小惑星などがあるのに、なぜこの1つの惑星にこれほどの時間とお金を費やすのでしょうか。

幸いなことに、私たちは他の世界を目指しており、太陽系内の非常にエキサイティングな場所、つまり氷の火山、氷の破片のリング、巨大な磁場などのエキゾチックな特徴があふれている世界へのミッションがたくさんあります。

現在、太陽系内には26の探査機が点在しています。あるものは他の惑星や月を周回し、あるものは他の世界の表面に着陸し、またあるものはフライバイをして画像を送り返しています。そのうち、火星を訪れているのは半分だけです。

この26機の中には、ボイジャー1号や2号のように、40年以上経った今でも運用され、太陽系を離れて星間空間に進出している長期ミッションも含まれています。また、あまり有名ではありませんが、奇妙で素晴らしい宇宙船も含まれています。

太陽系内で活躍する宇宙探査機 By Olaf Frohn – http://www.planetary.org/multimedia/space-images/charts/whats-up-in-the-solar-system-frohn.html (image link), CC BY-SA 3.0, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=80963751

例えば、木星を周回している探査機JUNO(ジュノー)。2011年に打ち上げられ、約5年後に木星周回軌道に到着しました。現在、木星の磁場や大気の状態など、さまざまな特性を測定し、木星の大気中にどれだけの水があるかを調べています。これは、理論家がどの惑星形成理論が正しいのか(あるいは新しい理論が必要なのか)を解明するのに役立ちます。Junoは、予定されていた7年間のミッション期間をすでに超えており、少なくとも2025年まで延長されています。

ロッキー・ライド

昨年末、日本の宇宙開発事業団(JAXA)は、小惑星に探査機を着陸させただけでなく、見事なスリングショット操縦でサンプルを地球に持ち帰ったことで、宇宙力学の最も複雑な偉業の1つを成し遂げました。

日本語でハヤブサを意味する「隼」にちなんで名付けられた「はやぶさ2」は、2018年に小惑星162173 Ryuguとのランデブーを完了し、表面を調査してサンプルを採取しました。

2019年に出発した「はやぶさ2」は、イオンエンジンを使用して軌道を変更し、地球に帰還しました。2020年12月5日、帽子箱ほどの大きさで重さ16kgのサンプルリターンカプセルが地球の大気圏を通過して落下し、オーストラリアのウーメラ試験場に無傷で着陸した。

JAXAが小惑星リュウグウで採取された岩石や塵の分析を開始している間に、「はやぶさ2」は再び旅に出て、今度は2031年に2つ目の小惑星1998 KY_(26)と合流する予定です。

知識の井戸

先ほどの惑星ミッションのリストには含まれていませんが、太陽系内の「重力の井戸」に閉じ込められた宇宙船があります。

軌道上には「ラグランジュポイント」と呼ばれる特別な場所があり、これは2つの物体の間で重力的にバランスのとれたスポットです。

ラグランジュポイント」とは、太陽と地球のような2つの天体の重力により、引力と斥力の増強された領域が生じる空間の位置のこと。宇宙船は、このラグランジュポイントを利用することで、位置を維持するための燃料消費を抑えることができます。NASA/WMAPサイエンスチーム

太陽・太陽圏観測衛星(SOHO)は、地球と太陽の間のラグランジュ点に近い4つの宇宙船のうちの1つで、地球から約150万キロ(月の約4倍の距離)にあります。

太陽の外層や太陽風の観測を行い、危険な宇宙天気を早期に地球に知らせます。

太陽からの地磁気嵐は、国の電力網を破壊するほど強力な電磁力で地球を襲うことがあります。

もうひとつの過酷な場所は、私たちの最も近い惑星の隣人である金星です。金星の表面は焼け付くような温度と圧迫感に満ちていますが、NASAは最近、金星とその大気の起源を探る2つの大きなミッションへの資金提供を承認しました。金星の大気上層部にホスフィンガスが発見されたことで、生命科学者たちは、より居住性が高く、温度の低い高地に生命が存在するのではないかと考えました。

NASAのドラゴンフライ・ミッションは、土星の氷の衛星タイタンの大気中をドローンで飛行するものですが、火星でのIngenuityヘリコプターの飛行に成功しました。2026年に打ち上げられ、2034年に到着する予定のこの回転翼機は、タイタン上の有望な数十箇所の場所に飛行し、化学物質の前駆体や地球上の生物に類似したものを探します。

では、これらの費用はどれくらいかかるのでしょうか?

政府が科学や宇宙開発に割り当てる予算は、比較的少ない傾向にあります。各国は通常、予算の1%未満を宇宙ミッションに費やしていますが、これは社会サービスや軍事的な防衛よりもはるかに少ない金額です。

その予算をどのような宇宙ミッションに使うかは、多くの場合、公共の関心によって決定されます。しかし、どの探査機や宇宙船が最も効果的であるかを明確に決定することはほとんど不可能です。

人類が初めて月面に降り立ったとき、世界人口の25%が固唾を飲んでその映像を見守り、その後何十年にもわたって何世代にもわたって宇宙探検家たちにインスピレーションを与えてきました。これには値段はつけられません。

Images used courtesy of Pexels/SpaceX

この記事は、クリエイティブ・コモンズ・ライセンスの下、The Conversationから転載されています。オリジナルの記事を読む

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