ゼネラルモーターズは、EV用のリチウム採掘に数百万ドル規模の投資を行うという。

ゼネラルモーターズは、EV用のリチウム採掘に数百万ドル規模の投資を行うという。 9KKXysw7G 1 1

最新のニュースによると、ゼネラルモーターズは、米国の地熱鉱床からリチウムを調達するために鉱山会社と契約を結んだという。リチウムは、電気自動車のバッテリーの重要な成分です。ゼネラル・モーターズは、オーストラリアのControlled Thermal Resources (CTR)に「数百万ドル」の投資を行い、カリフォルニア州のソルトンシー地熱フィールドからリチウムを抽出しようとする鉱山会社の取り組みを強化するという。

技術的には、米国では地熱井から本格的なリチウム生産が行われていないため、GMにとってはリスクの高い賭けとなります。世界のリチウムの大半は、アルゼンチン、チリ、ボリビアのリチウム塩水鉱床と、オーストラリアの硬い岩石鉱床の2箇所から産出されています。

しかしながら、2035年までにEVのみの企業になるという課題に対して、同社が総合的に考えようとしていることは見通しがつきました。GMの電動化戦略・セルエンジニアリング部門のジェネラルディレクターであるティム・グレウによると、オーストラリアの管理熱源を直接拡大するプロセスは、二酸化炭素の排出量が少なく、「物理的フットプリントが非常に小さい」とのことです。

電気自動車のバッテリーは一般的に炭酸リチウムか水酸化リチウムを使用しますが、最近では両方を含む炭酸リチウム相当のものが業界で話題になっています。

Grewe氏は、「リチウムは、将来、手頃な価格で燃費の良い電気自動車を作るために不可欠な金属です。我々はこのプロジェクトで生産されるリチウムの最初の権利を持つことになります」と述べています。GMによると、電気自動車のバッテリーに必要なリチウムの「かなりの量」が、カリフォルニア州インペリアルにあるソルトンシー地熱フィールド内のCTR社の「ヘルズ・キッチン」開発地から供給されるとのことです。なお、カリフォルニア州エネルギー委員会の試算によると、この地域では年間60万トンの炭酸リチウムが生産され、72億ドルの価値があるとされています。

今月初め、CTR社のCEOであるRod Colwell氏は、『Fortune』誌に対し、「地球上ではなくても、米国で唯一最大のリチウム塩水資源であり、重要な拠点となるだろう」と語っています。技術的には、CTR社のプロジェクトの第1段階でリチウムが得られるのは2024年と予想されているため、この投資はすぐには回収できません。しかし、GMは電池用のリチウムを「できるだけ早く合成して、(2024年の)期限を切ろうとしている」とグレーウは言います。カリフォルニア州では、環境にやさしい新しいリチウム源を探す競争が、ホワイトゴールドラッシュ と呼ばれています。

このような需要は、不足の懸念も引き起こし、アナリストは2022年までに数万トンの不足を予測しています。なお、ソルトン海の地下深くにある自然に熱せられた水から鉱物を採取しようとする企業は、CTR社が初めてではありません。ハイパーなスタートアップであるシンボル・マテリアルズは、テスラが3億2500万ドルで買収を申し出た直後の2015年に破綻した。それ以来、テスラはネバダ州の粘土鉱床から独自のリチウムを採掘しているという。

House Mountain Partners社の社長で、エネルギー金属のサプライチェーンを中心に分析しているクリス・ベリー氏は、「地熱の塩水からのリチウム抽出に関する主な懸念は、ほとんどが経済的なものだと言えるでしょう。投資家はプロジェクトの開発に多額の資金を投じる前に、経済性が証明されることを望んでおり、電池メーカーは拘束力のあるオフテイク契約を結ぶ前に、電池グレードのリチウムをスケーラブルに生産できることを証明することを望んでいます」と述べています。

GM自身の分析によると、GMは取るべきリスクを取っています。最近、GMは電気自動車や自律走行車の開発に2025年までに350億ドルを投じることを発表しましたが、その中には米国内に2つの新しい電池施設が含まれています。同社は、北米最大のEVメーカーとしての地位を確立しようとしているようです。

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