古代のビルビーとバンディクートの化石が有袋類の進化の謎に迫る

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ビルビーやバンディクートは、コアラやカンガルーに比べると知名度は低いですが、これらのオーストラリアの小さな有袋類のいくつかの種は非常に脅威にさらされています。夜行性の哺乳類であるビルビーやバンディクートに野生で出会うことはほとんどありませんが、バンディクートの中には都市部の庭でおなじみのものもあります。

バンディクートとビルビーは、化石の記録でもとらえどころがありません。現在までに命名された化石は25種にも満たない。

私たちの研究は、Alcheringa: Alcheringa: An Australasian Journal of Palaeontology』に掲載された研究では、新種の化石が発見されました。これらの化石の中には、最古のビルビーとバンディクートの化石が含まれており、これらの謎に包まれた有袋類の進化をより深く理解することができるでしょう。

不完全なパズルのピース

ビルビーの化石は、1955年にアメリカの古生物学者ルーベン・スタートン氏が南オーストラリアで発見したものが最初です。この化石は390万年前のもので、Ischnodon australisと呼ばれる種の数本の歯と1本の下顎から成っていました。それ以来、この種の標本は見つかっていない。

何十年にもわたってオーストラリア各地で化石採集が行われたにもかかわらず、2014年までビルビーの化石は他に発見されませんでした。

私はクイーンズランド州のリバーズリーワード遺産地域の化石を調査していましたが、幸運にも原始的なビルビーのものと判明した数本の歯を発見しました。

新種の化石はIschnodon australisよりも約1,000万年古く、私はこの新種をLiyamayi dayiと名付けました。

この新種の化石はIschnodonustralisよりも約1,000万年古く、私は新種をLiyamayi dayiと名付けました。

バンディクートの化石については、はるかに良い結果が得られています。最初のバンディクートの化石は、1976年にマイケル・アーチャーがクイーンズランド州北部で発見した「Perameles allinghamensis」です。

それ以来、20種以上のバンディクートの化石が命名されましたが、その大部分はリバーズリー世界遺産地域で発見されたものです。現在知られている最古のバンディクートは、南オーストラリア州で発見された「Bulungu muirheadae」で、約2490万年前のものだそうです。

判明している最古の化石の発見

最古のビルビーBulbadon warburtonaeの復元図と化石。Art by George Aldridge / photo by Kenny Travouillon., Author provided

私は幸運にも、マイケル・アーチャー氏らと長年にわたってリバーズリー世界遺産地域の化石を研究してきました。ここで発見された有袋類の多様性は、彼らの進化についての知識を大幅に増やしました。

その後、スポケーンにあるイースタン・ワシントン大学で、ジャド・ケース氏と一緒に仕事をすることができました。ケース氏は何度かオーストラリアを訪れ、南オーストラリアで化石を採取しました。エアー湖とその周辺の湖の化石サイトでは、現代の種に関連する最古の有袋類の化石がいくつか産出されています。

ケースは、マイケル・アーチャーと一緒にエア湖で化石を探していたこともある。私がアメリカを訪れた際、ケースは私を招待し、彼が集めたビルビーとバンディクートの化石をすべて研究させてくれました。

この資料から、私は4つの新種を同定しました。そのうちの2種は、最古のバンディクートの化石(Bulungu minkinaensis)と、最古のビルビー(Bulbadon warburtonae)です。

絶滅危惧種の進化に時計をかける

新たに発見された3種のバンディクートの化石。Kenny Travouillon氏、著者提供

新種が発見されると、次のステップとして、その種が他の既知の種とどのように関係しているかを調べる必要があります。これには系統分析が用いられ、最も似ている種を近くに配置した家系図のようなものを作成します。

同僚のロビン・ベックと私は、私たちの最古のバンディクートは、約1,000万年前に絶滅した古代のバンディクートのグループの一部であることを発見しました。一方、現代のバンディクートはもっと最近になって進化したものです。

一方、最古のビルビーは、これまでの遺伝子研究で、ビルビーは約3,000万年前に進化したことが確認されました。

今回の最古のビルビーは、これまでの遺伝子解析の結果、ビルビーは約3,000万年前に進化したことが確認されました。

画像はPexels/Pixabayの提供です。

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